Michel Foucault generally uses the term "dispositif," "deployment," or "apparatus" to refer to the various institutional, physical and administrative mechanisms and knowledge structures which enhance and maintain the exercise of power within the social body.



Dispositif is a French word, meaning device. The three terms are analogous in the French to English translations of Foucault's work.


Foucault uses the term in his 1977 “The Confession of the Flesh” interview, where he answers the question, "What is the meaning or methodological function for you of this term, apparatus (dispositif)?" as follows:

"What I’m trying to pick out with this term is, firstly, a thoroughly heterogenous ensemble consisting of discourses, institutions, architectural forms, regulatory decisions, laws, administrative measures, scientific statements, philosophical, moral and philanthropic propositions–in short, the said as much as the unsaid. Such are the elements of the apparatus. The apparatus itself is the system of relations that can be established between these elements."[1][2]

German linguist Siegfried Jäger defines Foucault's dispositif as

"the interaction of discursive behavior (i. e. speech and thoughts based upon a shared knowledge pool), non-discursive behavior (i. e. acts based upon knowledge), and manifestations of knowledge by means of acts or behaviors [...]. Dispositifs can thus be imagined as a kind of Gesamtkunstwerk, the complexly interwoven and integrated dispositifs add up in their entirety to a dispositif of all society."[3]

Italian political philosopher Giorgio Agamben defines apparatus/dispositif as

"Further expanding the already large class of Foucauldian apparatuses, I shall call an apparatus literally anything that has in some way the capacity to capture, orient, determine, intercept, model, control, or secure the gestures, behaviors, opinions, or discourses of living beings. Not only, therefore, prisons, madhouses, the panopticon, schools, confession, factories, disciplines, judicial measures, and so forth (whose connection with power is in a certain sense evident), but also the pen, writing, literature, philosophy, agriculture, cigarettes, navigation, computers, cellular telephones and--why not--language itself, which is perhaps the most ancient of apparatuses--one in which thousands and thousands of years ago a primate inadvertently let himself be captured, probably without realizing the consequences that he was about to face."[4]

See also

Foucault, Michel, The History of Sexuality, Volume 1: An Introduction.


  1. ^ “The Confession of the Flesh” (1977) interview. In Power/Knowledge Selected Interviews and Other Writings (ed Colin Gordon), 1980: pp. 194-228.
  2. ^ http://foucaultblog.wordpress.com/2007/04/01/what-is-the-dispositif/
  3. ^ "das Zusammenspiel diskursiver Praxen (= Sprechen und Denken auf der Grundlage von Wissen), nichtdiskursiver Praxen (= Handeln auf der Grundlage von Wissen) und „Sichtbarkeiten“ bzw. „Vergegenständlichungen“ (von Wissen durch Handeln/Tätigkeit) [...]. Dispositive kann man sich insofern auch als eine Art „Gesamtkunstwerke“ vorstellen, die – vielfältig miteinander verzahnt und verwoben – ein gesamtgesellschaftliches Dispositiv ausmachen.", Siegfried Jäger: Theoretische und methodische Aspekte einer Kritischen Diskurs- und Dispositivanalyse
  4. ^ Giorgio Agamben, "What is an Apparatus?" in What is an Apparatus? And Other Essays. Stanford: Stanford University Press, 2009: p. 14.

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  • dispositif — dispositif, ive 1. (di spô zi tif, ti v ) adj. Terme de médecine. Qui prépare, qui dispose. Peu usité. HISTORIQUE    XIVe s. •   Des causes [des ulcères] les unes sont materiaulz [matérielles], les autres dispositives, H. DE MONDEVILLE f° 72,… …   Dictionnaire de la Langue Française d'Émile Littré

  • dispositif — DISPOSITIF, IVE. adj. Préparatoire, qui dispose à quelque chose. Remède dispositif. Il n est guère d usage qu en cette phrase. [b]f♛/b] Il est aussi substantif, et signifie Le Prononcé d une Sentence, d une Déclaration, d un Édit, d un Arrêt… …   Dictionnaire de l'Académie Française 1798

  • dispositif — Dispositif, [disposit]ive. adj. Preparatoire, qui dispose à quelque chose. Une Sentence dispositive. remede dispositif. Il n a guere d usage qu en ces phrases. Il est aussi substantif, & signifie, Le prononcé d une Sentence ou d un Arrest redigé… …   Dictionnaire de l'Académie française

  • DISPOSITIF — n. m. T. de Droit Partie d’une loi, d’un édit, d’un jugement, d’une ordonnance, d’un décret, d’un arrêté, d’un arrêt, etc., qui en contient la décision et les dispositions pratiques, par opposition au préambule, aux motifs, etc. Le dispositif… …   Dictionnaire de l'Academie Francaise, 8eme edition (1935)

  • DISPOSITIF — s. m. T. de Droit. La partie d une loi, d un édit, d une ordonnance, d un arrêté, d un jugement, d un arrêt, etc., qui en contient les dispositions, par opposition Au préambule, aux motifs, etc. Le dispositif d une ordonnance, d un édit. Le… …   Dictionnaire de l'Academie Francaise, 7eme edition (1835)

  • DISPOSITIF — IVE. adj. T. de Médec. Qui prépare, qui dispose à quelque chose. Remède dispositif. Il a vieilli …   Dictionnaire de l'Academie Francaise, 7eme edition (1835)

  • dispositif — noun A document that communicates the general stance taken by some organization or nation on a particular issue. Thereafter the court ruled unanimously in paragraph 2c of its dispositif that threat or use of force by means of nuclear weapons is… …   Wiktionary

  • dispositif — įrenginys statusas T sritis automatika atitikmenys: angl. arrangement; device; equipment; installation; unit vok. Anlage, f; Einheit, f; Einrichtung, f; Gerät, n; Vorrichtung, f; Werk, n rus. приспособление, n; установка, f; устройство, n pranc.… …   Automatikos terminų žodynas

  • dispositif — įtaisas statusas T sritis automatika atitikmenys: angl. device; gear; unit vok. Anlage, f; Einrichtung, f; Gerät, n; Vorrichtung, f rus. приспособление, n; установка, f; устройство, n pranc. appareil, m; dispositif, m …   Automatikos terminų žodynas

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